Perinteisesti uudenvuodenpäivänä järjestettävä NHL:n ulkoilmaottelu eli tutummin NHL Winter Classicina tunnettu megaluokan tapahtuma järjestetään tällä kertaa Chicagossa, Notre Dame Stadiumilla, jossa yhteen ottavat kotijoukkue Chicago Blackhawks sekä Boston Bruins. Kyseessä on siis kaksi legendaarista Original Six -joukkuetta, joten odotettavissa on varmasti tulikuuma kamppailu ja kokonaisuudessaan hieno ottelutapahtuma. Ottelun ennakkostudioineen voit katsoa Viasat Hockey -kanavalta tai Viaplay suoratoistopalvelusta kello 19:30 Suomen aikaa alkaen.

NHL:n ensimmäinen ulkojäällä pelattu runkosarjaottelu NHL Heritage Classic pelattiin 22. marraskuuta 2003 Albertassa, Edmontonin Commonwealth Stadiumilla ja silloin kaukalossa pisteistä taistelivat Edmonton Oilers ja Montreal Canadiens. Tuossa ottelussa oli yleisöä paikalla peräti 57 167 henkeä ja kotiyleisön harmiksi Montreal Canadiens vei kaksi runkosarjapistettä kotijoukkue Oilersin nenän edestä lukemin 3-4. 

Tänään pelattava NHL Winter Classic on järjestyksessään 11. ja kotijoukkue Chicago Blackhawks on mukana ulkoilmaottelussa jo neljättä kertaa. Ensimmäinen Winter Classic järjestettiin 1. Tammikuuta 2008 Buffalossa Ralph Wilson Stadiumilla ja kaukalossa kohtasivat tuolloin Buffalo Sabres ja Pittsburgh Penguins. Vuodesta 2008 Winter Classic on pelattu joka vuosi vuoden ensimmäisenä päivänä poislukien vuosi 2013, sillä ottelu peruttiin NHL:n työsulun vuoksi. 

Winter Classic -yleisöennätys tehtiin työsulun jälkeisellä kaudella vuonna 2014, kun Detroit Red Wings ja Toronto Maple Leafs pelasivat Michigan Stadiumilla peräti 105 491 silmäparin edessä. Tänään peliareenana toimiva Notre Dame Stadium toimii normaalisti amerikkalaisen jalkapallon Fighting Irish -yliopistojoukkueen kotikenttänä ja se vetää lehtereilleen 77 622 henkeä ja ennakkotietojen mukaan mökin pitäisi olla täynnä, sillä sää suosii tällä hetkellä Illinoisin osavaltiota ja olosuhteet ulkoilmaottelulle ovat erinomaiset, sillä lämpötila pyörii nollan tuntumassa ja lumisateen uhkaa ei pitäisi olla.

Lähtökohdat otteluun: 

Kotijoukkue Chicago Blackhawksin syyskausi NHL:ssä ei sujunut odotusten mukaisesti ja 6. Marraskuuta 2018 seura ilmoitti, että pitkäaikainen Blackhawks-valmentaja Joel Quenneville on vapautettu päävalmentajan tehtävistä ja tilalle on palkattu kanadalainen Jeremy Colliton, joka on aiemmin valmentanut mm. Ruotsin Allsvenskanissa sekä farmiliiga AHL:ssä. 

Chicago Blackhawks on totuttu viime vuosina näkemään NHL:n pudotuspeleissä ja viimeisen kymmenen kauden aikana Lordi Stanleyn pyttyä on nosteltu peräti kolme kertaa tuulisessa kaupungissa. Päävalmentajan vaihtumisen jälkeen Chicagon peli ei ottanut heti kulkeakseen, sillä marras-joulukuun vaihteessa joukkue hävisi peräti kahdeksan ottelua putkeen. Tällä hetkellä Blackhawks on keskisen divisioonan toiseksi viimeisenä ja pudotuspelipaikkaan on matkaa kahdeksan pistettä. Divisioona on todella tasokas ja nouseminen pudotuspeleihin olisi uroteko chicagolaisilta.

Viime aikoina palaset ovat kuitenkin alkaneet pikkuhiljaa loksahdella kohdalleen Collitonin palapelissä ja kuudesta edellisestä ottelusta intiaanipaidat ovat voittaneet viisi. Lisäksi voittoja on tullut sarjan kovimmista joukkueista, kuten Nashvillestä, Dallasista, Coloradosta sekä Minnesotasta, joten kyseessä ei ole sattuma. Colliton on saanutkin joukkueen alkukaudella pahasti vuotaneen puolustuspelin tiivistettyä ja viime aikoina omissa ei ole soinut enää alkukauden tahtiin. 

Mielenkiintoinen yksityiskohta Chicagosta on ulkoilmaotteluiden huono saldo, sillä joukkue esiintyy tänään jo neljättä kertaa NHL Winter Classic -tapahtumassa, mutta se ei ole kolmesta aiemmasta ulkoilmaottelusta onnistunut voittamaan vielä ainoatakaan. Aiempien vuosien tappiot ovat tulleet Detroitille, Washingtonille sekä St. Louisille.

Vierasjoukkue Boston Bruins on Chicagon tapaan ollut varsin tuttu näky pudotuspeleissä viimeisen kymmenen kauden aikana. Kausi 2010-11 huipentuikin Bostonissa Stanley Cup mestaruuteen, mutta sen jälkeen seurassa on tapahtunut isoja muutoksia ja paras menestys pudotuspeleissä on saanut odottaa itseään. Tällä kaudella Boston on esiintynyt edukseen ja se on päästänyt vähiten maaleja omiin koko itäisessä konferensissa. Samalla se on kuitenkin kärsinyt ajoittain maalinteko-ongelmista ja tällä hetkellä joukkue on atlantin divisioonan viidentenä, mutta vain pisteen päässä divisioonan viimeistä pudotuspelipaikkaa pitävää Montreal Canadiensia perässä. 

Viime aikoina otteita on leimannut ailahtelevaisuus, sillä kymmenestä edellisestä ottelusta on kasassa kuusi voittoa ja neljä tappiota. Winter Classiciin Big Bad Bruins pääsee kuitenkin voitto alla, kun se kaatoi toissayönä Buffalo Sabresin vieraskaukalossa jatkoajan jälkeen lukemin 2-3. 

Boston esiintyy NHL Winter Classic -tapahtumassa kolmatta kertaa ja aiemmilta vuosilta sillä on saldona yksi jatkoaikavoitto Philadelphia Flyersista (1-2) vuodelta 2010 ja 5-1 kotitappio Montreal Canadiensille vuodelta 2016. 

Kokoonpanotietoja:

Kotijoukkueelta puuttuu ottelusta ykkösvahti Corey Crawford, joka kärsii aivotärähdyksestä. Isäntien maalilla aloittaneekin kokenut Cam Ward, joka ei varmasti tärise valtavan stadionin sekä yli 70-tuhatpäisen yleisön edessä. Isänniltä puuttuu Crawfordin lisäksi varmuudella ottelusta myös puolustaja Brandon Davidson, joka on kärsinyt jo pidempään polvivammasta. Blackhawks-kokoonpanosta puuttuu myös suomalaispuolustaja Henri Jokiharju, joka on edustamassa Suomea alle 20-vuotiaiden MM-turnauksessa Kanadassa.

Myös vierasjoukkue Boston Bruins kärsii muutamasta poissaolosta, sillä Bruins joutuu otteluun ilman tärkeää sentteriään David Backesia, joka kärsii pelikieltoa. Isoimman loven vieraiden kokoonpanoon tekee kuitenkin nuoren puolustajan Charlie McAvoyn puuttuminen, joka kärsii alavartalovammasta. Vieraiden maalilla aloittaa suomalaiskoppari Tuukka Rask, jolle ulkoilmaottelu ei ole ensimmäinen laatuaan.

Pelivihje NHL Winter Classiciin:

Ottelun ennakkoasetelmassa vaakakuppi kääntynee hieman vieraiden eduksi Blackhawksin kotiedusta huolimatta, sillä vierasjoukkue Boston Bruins on esiintynyt pitkässä juoksussa selvästi kotijoukkuetta laadukkaammin. Ulkoilmaotteluissa jään kunto on tunnetusti selvästi halleja heikompi, joten ottelussa tuskin nähdään mitään huipputaitavaa kiekonkäsittelyä tai muita hienouksia vaan molemmat joukkueet pyrkivät varmasti pitämään pelin mahdollisimman yksinkertaisena ja varjelemaan omaa maalia mahdollisimman tarkasti.

Odotettavissa on vähämaalinen sekä tasainen taisto ja ottelun parhaat pelivalinnat löytyvät under-kohteista. Ottelun paras pelivalinta on Betsson Groupin vedonlyöntiyhtiöiden tarjoama kerroin alle 5,5 maalista, joka toteutuu hieman yli kerran kahdesta.

Pelisuositus: 

Chicago Blackhawks - Boston Bruins: Alle 5,5 maalia.
2,11 @ Betsson, Betsafe, Nordicbet.
Todennäköisyysarvio: 52%
OA: 1,10.
Kerroinraja: 1,92.